NASA comprou a tripulação restante da estação espacial da SpaceX

Mais Zoom / Um foguete Falcon 9 e uma espaçonave Crew Dragon estão prontos para lançar a missão Crew-4 da NASA.

Trevor Mahlman

NASA disse esta semana Ela planeja comprar cinco missões Crew Dragon adicionais da SpaceX para transportar astronautas para a Estação Espacial Internacional.

Embora o comunicado de imprensa da agência espacial não tenha dito isso especificamente, pode ser a aeronave final necessária pela NASA para ocupar totalmente a estação espacial até 2030. Até então, nenhum acordo internacional foi assinado para fazer a estação voar. Mas esta nova empresa aeroespacial de aquisição envia um forte sinal de que espera que o posto orbital voe por um longo tempo.

O anúncio também diz que a SpaceX voará duas vezes mais tripulantes para a estação espacial do que a equipe de negócios da NASA Boeing ‘outro parceiro’. Sob o novo acordo, o SpaceX Crew Dragon enviará uma tripulação de 14 pessoas para a estação e voará seis durante a vida útil da estação da Boeing.

Vamos fazer essa matemática. A SpaceX já iniciou quatro missões da força-tarefa na estação espacial desde o lançamento da missão Crew-1 em 15 de novembro de 2020. A SpaceX possui mais duas aeronaves sob seu acordo de grupo original com a NASA. Em fevereiro de 2022, a NASA concedeu contratos de preço fixo para as missões Groo 7, Gro 8 e Gro 9 à SpaceX. O último anúncio eleva o número total de missões Crew Dragon para 14.

Quanto à Boeing, ainda não voou uma missão operacional para a estação. A empresa foi recentemente fechada Um grande voo de teste sem tripulação bem-sucedido em maio. Olhando para o futuro, a Boeing concluirá o voo de teste da tripulação da Starliner no final deste ano ou início de 2023, com sua primeira missão operacional para voar em 2023, ou se forem detectados problemas a bordo da aeronave de teste.

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“O Orbital Flight Test-2 da Boeing correu muito bem e esperamos poder certificar o sistema Starliner no futuro”, disse Bill McAllister, diretor de espaço comercial da NASA, em um comunicado à imprensa. “No entanto, cada provedor de negócios precisará de trabalho adicional da SpaceX para implementar nossa estratégia de viagens alternativas uma vez por ano”.

A NASA ainda não anunciou a compra de missões Starliner adicionais. Isso parece prudente, pois a Boeing ainda não demonstrou totalmente as capacidades do Starliner com a tripulação a bordo. Mas com base nos números do anúncio desta semana, agora parece que não há equipes adicionais para oferecer à Boeing.

Por quê? Isso ocorre porque a NASA planeja realizar apenas duas missões da estação espacial por ano, com quatro astronautas cada. A SpaceX 10 será contratada para trabalhos adicionais e a Boeing tem seis livros. Se a estação espacial parar de voar em 2030, ela terá mais oito anos de vida. Embora mudanças adicionais nesses contratos sejam sempre possíveis, a NASA parece ter registrado todos os passeios necessários para uma vida estacionária em 2030.

Isso não significa que o Starliner voará apenas para viagens de seis grupos. A Boeing sinalizou sua intenção de usar o veículo também para viagens espaciais privadas, com potencial para estações espaciais comerciais em desenvolvimento. Por exemplo, a Boeing é parceira no projeto da estação espacial Blue Origin “Orbital Reef”.

Mas vale a pena notar que o Starliner atualmente só é capaz de voar no foguete Atlas V da United Launch Alliance. A Boeing recebeu apenas lançamentos suficientes para completar suas seis missões operacionais Starliner originais para a NASA antes que o foguete Atlas V se aposentasse. Isso significa que, para colocar o Starliner em órbita, você deve pagar por um foguete Vulcan ou algum outro veículo da Boeing Human Price United Launch Alliance. A Boeing não detalhou seus planos para missões pós-Atlas V no Starliner.

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